NFL

Rumbo al 2022: Carolina Panthers

Christian McCaffrey lleva dos temporadas seguidas con problemas físicos. Los Panthers lo necesitan al 100% si quieren aspirar a grandes cosas (Carolina Panthers)

Lo que dejó el 2021

La temporada de los Panthers se puede dividir en dos y la división tiene una fecha más que marcada. El 24 de septiembre. Esa noche, tras vencer a los Texans, estaban con marca de 3-0, con una defensa infranqueable y un ataque que, liderado por un Darnold extraordinario, era temible. Pero ese triunfo ante Texans le costó carísimo al equipo de Matt Rhule.

Jaycee Horn, selección de primera ronda y Christian McCaffrey, el mejor jugador del equipo, abandonaron la cancha por lesiones que más tarde se confirmó que los marginarían por un largo tiempo. Desde ese entonces todo se vino a pique para Carolina. En sus últimos 14 partidos tuvieron marca de 2-12 y todo lo que en las primera tres jornadas era color de rosas, se marchitó, y las charlas sobre qué tan lejos podían llegar pasaron a ser sobre qué tan bajo podían caer.

Pensando en el futuro, esta temporada dejó en claro que la defensa de los Panthers tiene el talento para ser una de las mejores de la liga. Entre jugadores jóvenes, como Horn, Jeremy Chinn o Derrick Brown y jugadores con más experiencia como Shaq Thompson, o Haason Reddick tienen un talento envidiable. Como si esto fuera poco, desde que se incorporó Stephon Gilmore, demostró que todavía tiene mucho para dar. La defensa de Carolina fue la segunda que menos yardas permitió en esta temporada. Si miramos los puntos permitidos se ubican vigésimo primeros, pero mucho tiene que ver el ataque con sus pérdidas de balón. Los 29 intercambios fueron la cuarta mayor cantidad en la liga.

Stephon Gilmore
Stephon Gilmore demostró que aún tiene nivel (Panthers)

Ahora sí, todo el potencial de la defensa no va a servir de nada si los Panthers no corrigen el ataque. Está bien que su plan de juego se centre en CMC porque es uno de los mejores jugadores de la liga. Lo que no está bien es que dependan 100% de él. Desde la lesión del corredor el ataque de Carolina fue tan malo que tuvieron que despedir a Joe Brady, a quien muchos habían catalogado como una de las mejores mentes ofensivas de la liga y gran candidato a muchos puestos de entrenador en jefe.

Una de las pocas cosas para destacar del ataque de Panthers fue DJ Moore. Si bien su nivel cayó junto con el de todo el equipo fue de los más regulares. PFF lo ubicó 26 entre los 131 receptores graduados, con una calificación de 77.1. Sus números de temporada (93/1157/4) son similares a los de las últimas dos temporadas, en las cuales también superó las 1000 yardas de recepción. La cuenta pendiente en su carrera son las anotaciones, ya que nunca tuvo más de 4 en una temporada.

La contracara de DJ Moore fue Robby Anderson. Después de una primera temporada en los Panthers formidable (95/1096/3) y considerando que se reunía con Darnold, con quien había mostrado buena conexión en Jets, se esperaban grandes cosas de él en 2021. El jugador de 28 años no hizo más que decepcionar. Sus números finales (53/519/5) ni se acercan a lo que se esperaba de él. Atrapó nada más que el 50.5% de los pases dirigidos a él y no superó las 100 yardas en ningún partido. De hecho, solamente en 4 alcanzó la marca de 50 yardas (50, 57, 58 y 84).   

El capital

Los Panthers tienen espacio salarial suficiente para adquirir piezas en esta offseason. Actualmente disponen de cerca de 20 millones de dólares y, con algunas reestructuraciones, podrían contar con algo más también.

En cuanto al draft, hoy tienen 6 selecciones, pero solamente 2 son propias. La primera ronda, #6 global, y la quinta. Después, producto de varios cambios, tienen en su poder:

-Cuarta ronda de los Rams (de un trade con Houston)

-Quinta ronda de los Jaguars

-Sexta ronda de los Raiders

-Séptima de los Titans (de un trade con Dolphins)

El capital de draft no es muy tentador y Scott Fitterer tiene mucho trabajo por hacer si quiere aprovechar al máximo las 6 selecciones. Sabemos que al GM de los Panthers no le tiembla el pulso a la hora de hacer trueques, por lo que podemos esperar que intente rearmar su stock de draft.

¿Quién toma las riendas de la ofensiva?

En los últimos días se dio a conocer que será Ben McAdoo quien suceda a Joe Brady como coordinador ofensivo del equipo. No obstante, la gran pregunta nunca fue esa. Si bien había intriga por saber quién sería el coordinador ofensivo, la principal incógnita de los Panthers de cara al 2022 es quién será el mariscal de campo.

P.J. Walker
Sam Darnold (#14) y PJ Walker (#6) fueron titulares en algún punto de la temporada. Ninguno pudo asentarse (Panthers)

¿Sam Darnold? ¿Cam Newton? ¿PJ Walker? La realidad es que ninguno de los 3 estuvo a la altura en esta campaña y todo parece indicar que el QB de los Panthers aún no está con la franquicia. A esta altura, parece ser cuestión de tiempo hasta que se vuelva a vincular a Deshaun Watson con Panthers, pero pensando en el capital y en las necesidades que tienen, suena difícil que puedan dar lo que vaya a pedir Houston.

Quedará en manos de Fitterer, Rhule y McAdoo. ¿Tendrá Darnold una nueva oportunidad? ¿O preferirán apostar por alguna cara nueva? El draft es una opción tentadora pero tampoco hay que descartar que vayan tras algún veterano con experiencia en la liga.

Prioridades

Por supuesto, la prioridad número 1 es, como mencionamos, saber quién será el QB. Ahora, lejos está de ser lo único en lo que tienen que enfocarse. Para comenzar, tanto Stephon Gilmore como Haason Reddick son agentes libres sin restricciones. Ambos tuvieron un aporte considerable como para pensar en un renovación.

Luego, los Panthers podrían hacer un esfuerzo para incorporar línea ofensiva. De acuerdo con PFF, tuvieron el cuarto peor bloqueo de pase de la temporada (53.9) y el 8vo peor bloqueo de carrera (58.7). Es casi una obviedad que tienen que traer un liniero. Esa selección de primera ronda podría ser una buena inversión.

Otra prioridad es encontrar alternativas a CMC. Esto no se refiere estrictamente a jugadores. Carolina no puede darse el lujo de depender casi al 100% de McCaffrey. No solo porque, como en las últimas dos temporadas, puede sufrir una lesión, sino también porque no hay ningún jugador que pueda jugar a su mejor nivel todos los partidos.

Una parte importante de la búsqueda de alternativas ofensivas pasará por tres jugadores de segundo año. Tommy Tremble, Chuba Hubbard y Terrace Marshall Jr. hicieron campañas de novato aceptables. Pero una carrera en la NFL no se hace a base de campañas “aceptables”.  Hubbard y Marshall tienen que ser complementos en sus respectivas posiciones, dado que CMC y DJ Moore/Robby Anderson son los principales. Pero Tremble tiene todo para ser el claro TE1 y consolidarse como una sólida opción.

Independientemente de cómo se desenvuelva la temporada de Tremble, a los Panthers no les vendría mal sumar algún ala cerrada para mejorar su cuerpo. Desde la salida de Greg Olsen no han encontrado a nadie que pueda consolidarse en la posición y que preocupe a las defensas rivales.

Objetivos 2022

Los Bengals demostraron que no hace falta mucho tiempo para pasar del fondo de la división al Super Bowl, por lo que podemos decir que como todo equipo, su primer objetivo es llegar al partido decisivo.

Ahora pensando en objetivos más terrenales, sería importante para los Panthers poder salir del 2022 con una idea clara de quién va a ser el QB franquicia. Si es Darnold, que pueda asentarse y jugar una buena temporada completa. Si es otro, que pueda inspirar confianza en la organización y que realmente crean que los puede llevar lejos.

Por último, si bien todos se ponen como meta llegar a playoffs, creo que para estos Panthers, y en especial para Matt Rhule, es casi una obligación. Más aún si consideramos que, con las salidas de Sean Payton y Tom Brady, la división podría ser más accesible que nunca. Tienen talento suficiente y vienen de un par de años decepcionantes. Con los tiempos que se manejan hoy en día en la NFL, si los Panthers no clasifican a postemporada, es muy probable que la gran pregunta del Rumbo al 2023, sea ¿Quién va a ser el sucesor de Rhule?

Rumbo al 2022: Carolina Panthers

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