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EZ Stadiums 5: The Highmark Stadium

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Fotografía: BUFFALOBILLS

Ubicado en Orchard Park, en las afueras de la ciudad de Buffalo, y a las orillas del río South Branch Smoke Creek , The Highmark Stadium es hoy la casa de casi 72.000 fanáticos. Finalizado en 1973 bajo el nombre de “Rich Stadium”, es uno de los estadios más longevos de la liga, solamente por detrás de Arrowhead Stadium (1972), Soldier Field (1971) y Lambeau Field (1957). Desde 1973 hasta el día de hoy fue espacio de múltiples renovaciones, no sólo en términos arquitectónicos sino también de nombres.

El primer estadio de los Bills fue el War Memorial Stadium, ubicado en el East Side de Buffalo. Dicho estadio había sido inaugurado en 1938, y si bien contaba con las exigencias de la AFL para las década de los ´60, quedo marginado una vez que la NFL impuso un mínimo de 50000 butacas. Ante esta situación, Ralph Wilson, propietario de la franquicia, comenzó a buscar nuevas ciudades con estadios mas modernos, entre ellas Seattle. Pero para suerte de los fanáticos, la ciudad de Buffalo no deseaba perder a su franquicia, y a causa de ello, aceleró la construcción de un nuevo estadio.

Durante la primera etapa los derechos del estadios fueron concedidos por 25 años a la empresa local de alimentos oriunda de Buffalo, Rich Products. En esta etapa se llevaron a cabo multiples reformas. En primer lugar, en 1984 se expandió la capacidad de 80.000 a 80.300 personas mas la construcción de nuevos palcos.  Luego, y a medida que aumentaba la oferta, se decidió agregar más asientos en las esquinas de la Red Zone y la Goal Line. Por último, antes de finalizar el convenio, se adhirió la primera pantalla gigante.

Finalizado el contrato con la empresa alimenticia, se decidió renombrar el estadio en honor a Ralph Wilson, fundador de la franquicia como “Ralph Wilson Stadium”, nombre que se mantendría por más de 15 años. Con este cambio  llegaron mas reformas. En primer lugar, se agregaron palcos exclusivos, reduciendo la capacidad a 74.000 fans. Y en segundo lugar, durante los 2000s, se agregaron nuevas pantallas, tiendas, la estatua de Ralph Wilson ,se modificó el césped y nuevamente se redujo la capacidad a 71.000 personas.

En los últimos años, luego de las reformas estéticas, se logró obtener un nuevo acuerdo de concesión, en este caso con New Era Company, la famosa empresa de indumentaria. Desde 2016 y por siete años más el estadio pasaría a llamarse “New Era Field”, aunque esto no duraría mucho tiempo.

En 2020 a razón de una situación financiera no favorable para la empresa y luego de cuatro años, se decidió por mutuo acuerdo finalizar el contrato. Durante la ultima temporada, y a la espera de un nuevo sponsor, la familia Pegula, propietarios de la franquicia, decidió en Agosto del año pasado renombrar al estadio  como “The Bills Stadium”, nombre con el que soñaba propiamente Ralph Wilson en 1973. Si bien muchos fanaticos se encariñaron con el mismo, otro cambio de nombre no tardo en llegar. Finalmente, en 2021 apareció un nuevo sponsor. En este caso, los derechos del estadio fueron cedidos a la empresa de salud “Highmark Company”

Por último, muchos fanáticos sueñan con un nuevo estadio, hasta algunos se imaginan un domo. El buen pasar del equipo en estos últimos años, la expansión de grandes estadios como el SoFi Stadium, Mercedes-Benz Stadium o el U.S. Bank Stadium , y el vencimiento de los derechos de uso del estadio con el condado de Erie County en 2023 son algunos de los motivos que animan a los Fans. Aun así,  y a pesar de algunas críticas de Roger Goodell, Kim Pegula sigue siendo austera y por el momento dejó en claro que es demasiado temprano para pensar en esto…pero no cerró la puerta por completo.

Por fuera de la disciplina, el estadio sirvió como hogar de múltiples eventos, entre ellos encuentros de partidos de Hockey sobre hielo, y varios conciertos, donde se destacan los shows de los Rolling Stones, The Who, U2, entre otros.

Como cualquier estadio tiene sus propias curiosidades, algunas del Highmark stadium son:

  • Desde su construcción  el césped del estadio nunca fue natural. Esto podría modificarse en los próximos años dadas las exigencias de muchos jugadores en contra del uso del césped artificial.
  • Los Bills se encuentran invictos en el estadio frente a tres equipos jugando de local, estos son Arizona Cardinals, Green Bay Packers y los actuales campeones, Tampa Bay Buccaneers. En postemporada el récord es más abrumador, ya que únicamente perdió un encuentro de local frente a los Jaguars en 1996.
  • A causa de los fuertes vientos y de la propia arquitectura del estadio, “Highmark” es considerado por los Kickers uno de los estadios más difíciles para convertir goles de campo, especialmente durante la temporada invernal.
  • Como los Chicago Cubs (equipo de MLB) al inicio de cada 7ma entrada entonan “Take Me Out to the Ballgame”, luego de cada anotación en The Bills Stadium suena de “Shout Song”. 

Shout Song el canto sagrado de los Buffalo Bills.

  • Parte del  estacionamiento que rodea el Highmark stadium fue construido sobre un pequeño cementerio de más de dos siglos de existencia. Muchos creen que esta fue la causa de la sequía de títulos que azotó a la franquicia en las últimas décadas.

Tal vez no sea no sea el estadio más moderno, novedoso y lujoso, pero con casi ya medio siglo de existencia, sea cual sea la decisión que tome familia Pegula no va a borrar los recuerdos y las emociones de los fans que hacen de The Highmark Stadium uno de los estadios mas queridos por los fanáticos.

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