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Previa Wildcard: Patriots @ Bills

Bills recibe a Patriots para cerrar la serie divisional en Playoffs, luego de repartir victorias en Regular Season (Créditos: AP Photo/Adrian Kraus).

Bajo veinte grados bajo cero, los Patriots visitan Buffalo para cerrar la jornada del sábado del Super Wildcard Weekend. En lo que es un clásico divisional con una destacada historia, es la primera vez que Bills y Patriots se enfrentan en postemporada en la era del Super Bowl (su único enfrentamiento en postemporada fue durante la temporada 1963 de la American Football League).

La franquicia de Massachussets podrá dominar el historial 77–46–1 (38-6 en los últimos 20 años) pero es la oportunidad para que los Bills sumen una victoria más que gloriosa.

En esta temporada ambas franquicias se enfrentaron en dos oportunidades y se repartieron los triunfos. Si bien los Patriots se llevaron el triunfo en el último antecedente en el estado de New York, cabe recordar que la ofensiva de Bills dejó pasar innumerables oportunidades para ponerse en ventaja. Por ejemplo, un gol de campo y dos posesiones en zona roja.

Buffalo Bills 11-6 (5-1 Div; 7-5 y #3 Conf)

Los Bills llegan a este encuentro tras consagrarse campeones divisionales por segundo año consecutivo. Con una marca de 11-6 y un destacado 5-1 en la división, la derrota de Bengals y el triunfo ante Jets los depositó en el tercer sembrado de la AFC.

Ofensiva

La ofensiva de los Bills llega como una de las más destacadas, siendo la 3era ofensiva que más puntos sumó, y la cuarta que mas touchdowns anotó. El ataque, encabezado por Josh Allen y Stefon Diggs, fue el quinto en porcentaje de anotación por drive y el cuarto en puntos por drive. Además, la ofensiva superó la marca de 30 puntos en nueve encuentros, y no alcanzó los 27 puntos en sólo cuatro encuentros. Por último, frente a situaciones de 3&Down ha sido la tercera ofensiva mas efectiva, como así también la séptima en zona roja.

Sin embargo, y más allá del resultado final, de los últimos tres de cuatro encuentros el ataque ha mostrado indicios de inestabilidad, principalmente en el juego aéreo. Frente a Panthers, Falcons y Jets no alcanzó la marca de 60% de pases completos, destacándose un 42% frente a Falcons. Además, en dos de estas ocasiones llegó a un 5% de pases con altas probabilidades de ser interceptado.

Defensiva

Los Bills llegan hasta aquí como la mejor defensiva de la temporada. Han dominado en puntos por encuentro, yardas por partido, yardas por jugada, 1&10 otorgados, menor cantidad de TD y efectividad en 3&Down. Es la defensiva que menos jugadas aéreas explosivas (pases para más de 20 yardas) ha permitido. Además, se dio el placer de blanquear a dos de sus rivales (MIA y HOU). Por último, si bien es la onceava defensiva en cantidad de sacks, es la que mas ha presionado y apresurado al QB rival.

Sin embargo, posee una deuda pendiente, la defensiva terrestre. Titans, Colts, Patriots (en dos ocasiones) y Bucs, entre otros, han encontrado la clave para hacer frente a la adversidad.

Claves para ganar el partido:

  • Si, también se puede correr: La obsesión de Daboll (OC-Bills) por pasar es más que conocida. Sin embargo, cuando tuvo que delegar la responsabilidad a Devin Singletary, el corredor ha demostrado ser más que confiable. Por momentos Allen ha demostrado un nivel digno de MVP, por otros como un simple novato. Será importante para Bills desarrollar el juego terrestre y encontrar una alternativa a las posibles lagunas de Allen.
  • Ser conservador y cuidar el balón. Personalmente he comentado que «Buffalo juega para Instagram». A todos nos gustan las grandes jugadas, siempre y cuando no terminen en turnover o 3&Fuera. Por necesidad o gusto, los Bills le han puesto de más el balón a Allen en las manos, quien aumentó en un 50% las intercepciones de una temporada a otra para convertirse en el 3er QB más interceptado. En postemporada no hay segundas oportunidades, y mucho menos ante el equipo de Bill Belichick.
  • En ventaja todo es más fácil. De ponerse en ventaja, la defensiva de los Bills podrá maximizar la oportunidad de turnovers al obligar a Mac Jones a buscar grandes jugadas. En el último encuentro entre ambos equipos sumó dos intercepciones. Por otro lado, en ventaja y con el reloj corriendo, la defensiva de los Bills mantendrá a Damien Harris y Rhamondre Stevenson en la banca.

New England Patriots 10-7 (3-3 Div; 8-4 y #6 Conf)

Tras un año sin los Patriots en PO, el equipo de Bill Belichick regresa a la postemporada. Aun así, el cierre de la temporada tuvo un sabor amargo para los fanáticos. Tras la victoria de los Bills en la semana 13, los Patriots sumaron un récord 1-3 (dos de estas ante equipos que no clasificaron a PO), sembraron dudas y perdieron la posibilidad de consagrarse campeones divisionales y se colocaron en el sexto lugar de la AFC.

Ofensiva

Bill apostó por Mac Jones, y no se equivoco. A través de una ofensiva catalogada como conservadora, los Patriots finalizaron la temporada como la sexta en puntos anotados, la quinceava en yardas totales, pero la octava en yardas terrestres. Si bien fue la onceava ofensiva con mas touchdowns anotados, fue la segunda en anotaciones por tierra, solo por detrás de Titans. El dúo de Damien Harries y Rhamondre Stevenson hacen de la franquicia de New England una de las mejores de la temporada (#3 en Run Grade PFF). Ambos corredores promedian un grade no menor a 80. Sumado a ellos, el RB/Special Teamer Brandon Bolden, el WR Kendrick Bourne y el TE Jonnu Smith aportan al equipo tres armas más para variar el juego terrestre.

Por otro lado, la ofensiva es junto a la de los Chiefs, la que mas porcentaje de drives que finalizan en puntos. Con una marca muy cercana al 50%, los Pats anotan en uno de casi dos drives. Esto último también les permite ser la quinta ofensiva que mas puntos promedia por drive.

Defensiva

Por una nueva temporada, la defensiva de New England es un fiel reflejo de lo que se espera de una defensiva de Belichick. En diecisiete encuentros ha sido la segunda defensiva que menos puntos y anotaciones ha permitido. Además, es la segunda defensiva mas exitosa en zona roja.

Liderada por JC Jackson la secundaria de los Patriots no puede llegar en mejor forma. Es la segunda defensiva que mas intercepciones sumó, la cuarta que menos anotaciones permitió y además la segunda que menos yardas por juego e intento permitió. El ex UFDA y futuro agente libre, fue el mejor receptor en cobertura hombre a hombre, y llega de sumar su tercera temporada alcanzado un QB rating (NFL) de cuando es targeteado.

Claves para ganar el partido:

  • RUN, RUN, RUN: No solo los Pats corren bien, sino que fueron uno de los tres rivales que mas le corrieron a la defensiva de Buffalo (371 yardas en 73 acarreos sumando ambos partidos.). Además, en ambos encuentros promediaron 5.1 yardas por acarreo y Damien Harris superó las 100 yardas y sumó al menos una anotación.
  • En las trincheras se ganan los partidos. La línea ofensiva promedia un grade de bloqueo de 80, mientras la defensiva de Buffalo solo un 55.5 para frenar la carrera. En ambos juegos, la DL de Bills se mantuvo debajo de la marca de 50 puntos.
  • JC Jackson vs Diggs: En las últimos cuatro encuentros, JC Jackson se ha enfrentado hombre a hombre en mas del 70% de los snaps con el WR#1 de Bills. De querer controlar el juego aéreo, será necesario que Jackson gane esta vez el duelo.
  • Liberar a la bestia: Matthew Judon fue una de las contrataciones mas destacadas, por no decir la mejor, de los Patriotas en la agencia libre. Si bien el ex Ravens es el líder en capturas (14) solo ha logrado una contra Buffalo en dos encuentros. Será necesario para los Pats contar con Judon en su máximo esplendor para frenar y capturar a Allen.
  • It’s Mac time: Mac Jones deberá ponerse el equipo al hombro en caso de una temprana desventaja. La defensa las en tres de las últimas cuatro jornadas ha dejado a la afición con sabor a poco, y equipo especiales no ha ayudado. Por eso Mac deberá dar un paso al frente y ser lo más efectivo posible.
  • Casi los Chargers del 2010: Los resultados acompañaron las últimas semanas para que Patriots vuelva a postemporada, pero con una ofensiva y defensivas top 10 su juego en equipos especiales casi les cuesta la clasificación. Dos nombrados al primer equipo All-Pro en 2020, el P Jake Bailey y el WR/PR Gunner Olszewski, no han estado a la altura del año pasado en su tercera temporada en la liga, y el equipo de despeje ha sido de los peores otorgando tres punts bloqueados. Esto no debe repetirse y deben convertirse en lo que eran antes, uno de los mejores (si no el mejor) en equipo en Special Teams.

Equipos especiales: En un clima adverso, tanto para Patriots como para Bills el papel de sus equipos especiales, principalmente los del punter y los del kicker, será primordial. Si bien por el momento lo único que se esperá es una helada noche, no se puede descartar el viento y la lluvia en la ciudad de Buffalo.

En un juego donde se enfrentarán las dos mejores defensivas de la temporada, por el momento la linea de Las Vegas le da una leve ventaja por 4.5 puntos a la local.

Fotografía de portada: AP Photo/Adrian Kraus

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