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Rumbo al 2021: Carolina Panthers

Concentración de los jugadores de Carolina Panthers minutos antes del juego frente a Arizona Cardinals.

Fotografía: Brian Blanco

La temporada 2020 fue la primera  de una travesía que puede durar al menos siete años más. Pero como si fuera poco el debut, la liga recibió a Matt Rhule con uno de los calendarios más difíciles de la temporada,  severidad que afrontaría a medida que avanzaban las semanas.

Partiendo de la base con un plantel joven e inexperto, principalmente en la defensa lugar donde se invirtieron todos los picks del pasado draft, un QB irregular y sumando la lesión de C.McCaffrey, Carolina logró encauzar tres victorias consecutivas para comenzar la temporada con un récord de 3-2. Luego, y a medida que pasaban las semanas, los rivales no perdonaron estas desventajas, a lo que los Panthers solo lograron dos victorias en once juegos, finalizando la temporada con un récord de 5-11. A pesar de todo,  para Matt Rhule, Joe Brady y compañía, no todo se refleja en este último número. Si bien no era el récord que esperaban, tuvieron la oportunidad de sacar notables conclusiones para empezar a formar la base de este próximo año.

En primer lugar, el rendimiento ofensivo fue un reflejo del récord final. Encabezada por Teddy Bridgwater finalizó la temporada siendo la 18°Ofensiva en yardas por jugada y 24° ofensiva en puntos convertidos. Aún le queda mucho por mejorar,  pero lo cierto es que a pesar de la lesión de CMC al comienzo de la temporada, la ofensiva no tardó en ajustarse y encontró en el juego aéreo manos seguras como las de Robby Anderson y Dj Moore. También halló en Mike Davis un corredor confiable para ocupar el puesto de RB2. Por último, si bien Carolina no se destacó en su ofensiva por aire, paradójicamente fue la única ofensiva donde tres de sus receptores superaron las 800 yardas. Estos fueron D.J. Moore (1193) , Robby Anderson (1096) y Curtis Samuel (851).

En segundo lugar, la defensiva sufrió tanto el juego aéreo como el terrestre, para finalizar la temporada  como la 15°Defensa en puntos en contra. En este caso, fueron los jóvenes quienes se destacaron sobre el resto, principalmente los rookies Jeremy Chinn y Derrick Brown, además del EDGE de segundo año, Brian Burns. El DC, Phil Snow, encontró en el primer frente el núcleo para reconstruir la defensiva del 2021, ahora deberá hacer hincapié en reforzar la secundaria.

AGENCIA LIBRE:

Jugador Posición
Tyler  Larsen C
Trenton Scott G
Michael  Schofield G
Chris Reed G
John  Miller G
Natrell JamersonS
Matt Kaskey T
Natrell  Jamerson CB
Corn Elder CB
Rasul  Douglas CB
Efe Obada DE
Kawann  Short DT
Woodrow Hamilton DT
Alex  Armah FB
Adarius Taylor ILB
Tahir  Whitehead LB
J.J. Jansen LS
Russell  Okung LT
Julian Stanford OLB
Mike  Davis RB
Taylor Moton RT
Chris Manhertz TE
Brandon Zylstra WR
Curtis  Samuel WR
Keith Kirkwood WR
Pharoh  Cooper WR

De esta larga fila se destaca la posición de OL donde las bajas esperadas superan tanto en  nombre como  en número a las demás. Jugadores  como Taylor Moton, John Miller o Chris Reed no solo acaparan toda la atención, sino que si a estos nombres se les suma los de  Russell Okung y  Michael Schofield, Carolina podría perder casi por completo a su última OL titular. Otros de los nombres a tener en cuenta son los de Mike Davis, Curtis Samuel o Rasul Douglas.

AGENCIA LIBRE:

RENOVACIONES: 

El primer paso para pensar en el 2021 será conocer el futuro que le deparará a la OL, ya que no solo será vital para maximizar el papel de CMC,  sino también para proteger al futuro QB de la franquicia.

  • Taylor Moton: Con una destacada temporada, resaltando en la línea, el right tackle está considerado como uno de los mejores en la posición. Con solo 2 penalties y 3 sacks permitidos su nombre suena fuerte para varios equipos durante esta off season. Su valor de mercado es cercano a los $14M por año y espera un contrato a largo plazo.
  • John Miller: Con la disponibilidad de  Dennis Daley ocupando la posición de  LT, será necesario para los Panthers reforzar la parte interna diestra de la línea. Luego de un año regular, su renovación surge como una opción pensando en corto plazo. Se espera un acuerdo por un año cercano a los $5M.
  • Trenton Scott: El right tackle encantó al staff durante los entrenamientos por su versatilidad en ocupar distintas posiciones en las línea. Su capacidad para adaptarse a ambos lados puede ser una respuesta a la importante cantidad de bajas en la posición. Su renovación es cercana a un contrato por un año por un valor de $1.2M
  • Mike Davis: No es ni será CMC, pero demostró que puede ganarse un lugar en la ofensiva. Con más de 200 participaciones en la última temporada, tanto por tierra como por aire, puede ser considerado una opción interesante, no solo para fortalecer la ofensiva sino también para limitar la exposición de CMC. Su extensión se valúa en un contrato a un año cercano a los $6M 
  • J.J. Jansen: En un mercado bastante cerrado y con picks centrados en reforzar necesidades más importantes, la renovación del long snapper es un hecho. Se espera un contrato anual de  $1M

FICHAJES:

CORNERBACK:

Con la baja de Rasul Douglas y Corn Elder la pregunta es quién acompañará a Donte Jackson en las esquinas del  backfield. Una pronta respuesta es darle más espacio a los jóvenes Troy Pride Jr. y Stan Thomas-Oliver, ambos rookies tomados en rondas bajas del último draft. Pero en un mercado de CBs tan abundante como el de esta temporada, surge la opción  de contratar a un bajo costo a un esquinero veterano, con el fin de alternar juventud y experiencia en la posición. Algunos de los nombres a tener en cuenta son; Ahkello Witherspoon ($2M),T.J. Carrie ($2M) ,Dre Kirkpatrick ($2M), Darqueze Dennard ($1M), Nickell Robey-Coleman( $1M). En este punto, no se descarta la renovación de Douglas en caso de no concretar ninguna contratación.

TIGHT END:

Luego de una temporada, Carolina aún no encuentra al reemplazante ideal de Olsen. Si bien muchos podemos pensar que la ofensiva utiliza personnels pesados, con varios TEs, lo cierto es que suele utilizar personnel livianos. De esta manera,  tendrán como fin contratar a un TE que no solo pueda bloquear sino también ganar yardas por aire, algo que Ian Thomas ni  Chris Manhertz  lograron entre ambos.  Algunas opciones son:

A corto plazo los nombres de Jordan Reed ($3M) y Trey Burton ($1.5M). Mientras que pensando a largo plazo aparecen Hunter Henry, con un contrato a 4 años por $43M, y  Gerald Everett con un acuerdo de 3 años por $23M.

WIDE RECEIVER:

Con la baja de Curtis Samuel, será necesario reforzar la posición sin enfrentar un alto costo. Luego de la buena temporada por parte del receptor se espera que este busque un contrato cercano a los $4M, siendo así algunos de los posibles reemplazantes pueden ser David Moore ($2.6M) o Keelan Cole ($2.9M).

LINEBACKER:

Si la baja de Olsen es un mal recuerdo, el retiro de Luke Kuechly es un dolor de cabeza para la defensa y fanáticos de la franquicia. En una nueva off season, y ahora bajo la responsabilidad del flamante general manager, Scott Fitterer, se buscará al reemplazante ideal de Kuechly.

Para acompañar a Jeremy Chinn en el centro de la defensiva encontramos los siguientes nombres: 

  • Neville Hewitt: Luego de una gran temporada en la ciudad de Nueva York con los Jets, es una apuesta más que interesante. Sin casi perderse un solo snap, sumó 131 tackles, 6 tackles para perdida y 4 QB hits. Su contratación sería cercana a un acuerdo de 4 años por $32M.
  • Eric Wilson: Probablemente sea la mejor opción para ocupar el lugar de Kuechly en los próximos años.  Con 121 tackles, 9 QB hits, 8 tackles para pérdidas, 1 fumble forzado, 2 recuperados y 3 intercepciones en un LB más que completo. Su valor es cercano a un contrato de 4 años por $42M, una inversión más que importante
  • Jayon Brown: Caracterizado por su gran físico y su habilidad en la cobertura figura como uno de los LB más demandados en esta offseason. Si bien sus números no son significativos en comparación con los anteriores nombres, ya en gran parte por que disputó solamente un poco más de la mitad de temporada, su valor es cercano a ellos. Se espera que su contratación sea cercana a los $44M por un acuerdo de 4 años.
  • Christian Kirksey: Recientemente cortado por los Packers, aparece como una opción más económica para hacer dupla con Jeremy Chinn. Luego de mejorar sus números en comparación a años anteriores, su contratación puede acordarse en torno a un contrato de 2 años por $20M.

QUARTERBACK:

Luego de lo que fue una sorpresiva mitad de temporada de Teddy Bridgewater con los Saints, la franquicia del estado de Carolina del Norte apostó en él para encabezar el flamante proyecto de Matt Rhule.A lo largo de las primeras semanas logró generar alguna pequeña esperanza sobre su rendimiento, pero esas ideas se diseminaron rápidamente a medida que avanzó la temporada. Si bien “lanzó” para 3733 yardas y se ubicó dentro de los 5 QB con más %Cmp, también su ratio INT/ITD fue de 0.74, su QBR rating es de 64.5, y no logró encabezar ningún comeback, a pesar de tener varias oportunidades.  Por estas y más razones, no solo los Panthers buscaron a Stafford hace algunas semanas sino que ya decidieron comenzar el 2021 con un nuevo QB.  

  • Sam Darnold: A diferencia de B.Mayfield, L.Jackson y J. Allen , el QB seleccionado con el 3° pick global  aún no logra afianzarse. En parte por razones individuales y otras por un esquema ofensivo que no lo supo acompañar, las oportunidades para el joven QB se van acabando, y al final del túnel, Charlotte surge como un destino tentador. Lo cierto es que Darnold en Carolina encuentra una nueva oportunidad para demostrar de lo que es capaz con un OC competitivo, además de reencontrarse con su WR estrella Robby Anderson. Por su parte, Joe Brady  halla en Sam un joven QB, a quien aún puede encontrarle su verdadero techo. Si bien Sam Darnold llegaría  desde Nueva Jersey a cambio de una 2da ronda 2021 y una 4ta ronda 2022, este movimiento resolvería la importante duda de quién será el próximo QB y abriría un abanico de posibilidades para la primera ronda del próximo draft. En este caso, Scott Fitterer podrá olvidarse de centrar el pick 7° en Justin Fields o Trey Lance, y concentrarse en poder tomar a uno de los mejores OL de la clase como Rashawn Slater o Penei Sewell , el mejor TE, Kyle Pitts, o apostar por Micah Parsons como el futuro Kuechly. 
  • Mitchell Trubisky: Después de que Chicago decidió no ejercer la opción de 5to año, Trubisky se encuentra a la espera de un nuevo contrato. Los Panthers podrían ofrecerle un contrato cercano a los $8M  a un año, a la sola espera de ver un rendimiento similar al de 2018. Más que una inversión suena como una costosa apuesta.

DRAFT:

Como enumeramos anteriormente,  Carolina deberá satisfacer muchas necesidades de cara a la próxima temporada. En esta oportunidad analizaremos los  nombres que los Panthers deberán tener en cuenta en los días del draft.

A diferencia de muchos mocks, en este caso propongo lo que considero la mejor decisión que Matt Rhule y Joe Brady pueden tomar, efectivizar el traspaso de Sam Darnold. Si bien Carolina entregaría un potencial pick de segunda ronda, este es fácilmente recuperable mediante un factible trade down. Entre ellos San Francisco o Washington podrían desear subir por su futuro QB, o los  Broncos en busca de Parsons.

1RA RONDA, PICK 8 – Kyle Pitts, TE, FLORIDA.

Probablemente en este punto, un trade sea la mejor opción para los Panthers en busca de reforzar la mayor cantidad de posiciones posibles, pero lo cierto es que Kyle Pitts podría adaptarse rápidamente al plan de juego y otorgarle a la ofensiva un valor adicional. Entre su físico y sus habilidades, tanto para el bloqueo como para el juego aéreo, lo hacen el mejor TE de la clase, y para una ofensiva que buscará crear los espacios necesarios para CMC y dejar atrás las yardas ganadas por Curtis Samuel, no hay nadie mejor que él.

Por otro lado, luego de lo que fue el draft 2020 repleto de picks defensivos, carece de sentido tomar a M.Parsons, y aun mucho menos cuando tu ofensiva fue la 18° de la temporada. 

3RA RONDA, PICK 72 – Alim McNeill, IDL, NC State

Luego de tomar a Pitts en la primera ronda, y de olvidarse de un gasto en la FA, si Carolina logra hacerse de un buen LB en las próximas semanas no tendrá por qué gastar alguno de los restantes picks para subir a la segunda ronda. Y mucho menos si encuentra a un prospecto como McNeill en esta ronda.

Destacado como uno de los mejores nose tackles de la clase, se caracteriza por su fuerza y gran movimientos de pies, que lo hacen también un impecable pass rusher. Si bien finalizó su último año con 17.5 tackles y 10 sacks, se confía que su rendimiento puede maximizarse en un primer frente de cuatro hombres. De ser tomado, es el complemento ideal de Derrick Brown. 

4RA RONDA, PICK 113  –Frank Darby, WR,Arizona State Sun Devils

Con Robby Anderson y DJ Moore ocupando los puestos de WR1 y WR2, Frank Darby es una apuesta interesante para ocupar el slot. 

Darby es un receptor atlético, de gran físico (1.82 metros y 87 kiilos) y buenas manos, que combina estas habilidades para ganar yardas luego de la recepción. Su habilidad no se limita solo a su aspecto físico sino también que se destaca en el desarrollo de múltiples rutas, entre ellas rutas cortas como sticks o slants. Entre sus desventajas se encuentra la rapidez, ya que no es WR que logre separarse de los corners gracias a su velocidad, este aspecto puede limitarlo a correr rutas intermedias o profundas. 

5TA RONDA, PICK 153 – Bryan Mills, CB, North Carolina Central

6TA RONDA, PICK 185 –Core Van Lanen, OT, North Carolina

6TA RONDA, PICK 194 – Chris Rumph II, EDGE,  Duke

7MA RONDA, PICK 223 –  Olaijah Griffin, CB, USC.

Para finalizar, el 2021 le ofrece a Carolina la oportunidad de enfrentarse a un calendario más accesible. Por más de que no sea una razón para ilusionarse, Matt Rhule deberá confiar en el talento joven y reforzar al equipo con los nombres adecuados. Si bien hoy, es demasiado pronto para hablar de los Panthers como candidatos a ganar la división, no se sorprendan si animan la pelea por llegar a la postemporada.

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